Embalajes plásticos vs. materiales alternativos: comparando los impactos ambientales

La sustitución de envases de plástico por materiales alternativos puede traer diferentes impactos ambientales, considerando el proceso de producción y eliminación.
Allyson Wilson, traducido por Plástico Brasil

El bajo consumo de energía y la reducción de las emisiones de gases se reconocen comúnmente como beneficios de los plásticos. Pero una nueva investigación amplía aún más la comprensión de la industria sobre cómo los plásticos juegan un papel importante en otros factores ambientales críticos como el consumo de agua, los desechos sólidos, la acidificación, la eutrofización y el agotamiento del ozono. 

El estudio, "Impactos del ciclo de vida de los envases de plástico en comparación con los sustitutos en los Estados Unidos y Canadá: análisis de sustitución teórico" (Life Cycle Impacts of Plastic Packaging Compared to Substitutes In the United States and Canada: Theoretical Substitution Analysis), concluyó que la sustitución del plástico con materiales de embalaje alternativos puede aumentar los impactos ambientales negativos en varias áreas clave.

Gasto de energía
El uso de plásticos en aplicaciones de embalaje requiere menos energía que los materiales sustitutos, considerando tanto las fuentes renovables como las no renovables. Esto representa suficiente combustible para 18 mil vehículos.

Residuos sólido
El ciclo de vida de los envases de plástico, incluida la eliminación post-consumo, genera menos residuos sólidos que los posibles sustitutos del material. La diferencia en generación de residuos significa aproximadamente el peso de 290 mil Jumbo Jets en residuos generados.

Consumo de agua
La producción de envases de plástico consume mucha menos agua que las alternativas, incluida la corriente de residuos. Esto ahorra suficiente agua para llenar 461.000 piscinas olímpicas.

Emisiones de GEE
La producción y el uso de envases de plástico no emite tantos GEI (gases de efecto invernadero) como otros materiales. Es una reducción equivalente a retirar 8.500 vehículos quemando combustible.

Acidificación
Las emisiones de sustancias acidificantes contribuyen a la formación y depósito de lluvia ácida que afecta directamente el suelo y el agua, lo que puede causar graves daños a la fauna y la flora, incluida la acidificación de los océanos, que puede dañar los arrecifes de coral. El uso de plástico previene la acidificación potencial hasta en 292.000 carros de carbón. La naturaleza única de los plásticos, con su ligereza, durabilidad, flexibilidad y propiedades de amortiguación y sellado, permite que este material satisfaga las necesidades humanas de manera más eficaz, al tiempo que ayuda a reducir una variedad de impactos ambientales.

A pesar de estos beneficios, el sector en su conjunto reconoce que los residuos plásticos que se eliminan por error en el medio ambiente son inaceptables. Las asociaciones están trabajando para construir una economía cada vez más circular, utilizando los recursos plásticos de manera más eficiente, recogiendo y resignificando los usos y post-usos de los envases, avanzando en las áreas de reciclaje y recuperación, desarrollando también un nuevo y transformador modelo de negocio.

Sobre el estudio
El estudio teórico utilizó la metodología de evaluación del ciclo de vida para analizar los impactos ambientales de los envases de plástico producidos y vendidos en Estados Unidos y Canadá, relacionándolos con envases alternativos. Lea el estudio completo (en ingles).

*Contenido original de Allyson Wilson para el sitio Plastic Packaging Facts. Traducido y adaptado por el equipo Plástico Brasil.